当时,心理学家认为,孩子等待的能力取决于他们渴望棉花糖的程度。但不久后,他们发现,所有孩子都同样渴望额外的零食。那么究竟是什么决定了自我控制能力?根据数百个小时的观察,米切尔认为,关键在于“策略地分配注意力,”那些有耐心的孩子会用手遮住眼睛,或者在桌子底下玩躲猫猫,或者高唱从电视上学会的儿歌。“他们的欲望并没有消退———只是被暂时忘记了。米切尔说,”如果你不停地记挂着棉花糖,想像它的美味,那可能会急不可耐地吃掉它。关键在于,不要去想它。“对于成年人,这个技巧又叫”后设认知“或者说是对自己思想模式的认识。正是有这种自知之明让人们能够克服本身的缺点。(《奥德赛》中,主人翁奥德修斯为抵御海妖歌声的诱惑,预先把自己绑在桅杆上,他其实也用了后设认知的技巧。)米切尔的大量实验数据证明,有自知之明的孩子更擅长推迟享受。”这个实验最有趣的地方是,实验对象是4岁的孩子,他们刚开始认识自己的思考模式。“米切尔说,”那些最急不可耐的孩子往往将规则本末倒置。他们认为抵御棉花糖的最好方法是紧盯着它们,视线一刻也不离开目标。如果这样做绝对坚持不了30秒。“



  米切尔说,如果以此类推,就不难发现为什么棉花糖实验具有如此精确的预测能力。“如果你能应对当前炙热的情绪,那么就能把时间用于准备SAT考试,而不是看电视。同样的,你还能存下更多的钱,准备养老。这不仅是一个关于棉花糖的实验。”



  在后来的实验中,米切尔和他的同事发现,只有19个月的幼童身上已经可以看到有无自控能力的差别。当幼童被和母亲暂时分开时,有的孩子立刻嚎啕大哭,另一些则可以通过分散注意力(比如玩耍手边的玩具)克服焦虑。当孩子们长到5岁时,他们又对他们进行棉花糖实验,结果发现那些立刻嚎啕大哭的孩子也是那些无法抵制当前诱惑的孩子。



  如此看来,自控力似乎至少部分源自遗传。但米切尔不愿草率做结论。“通常而言,分离天性和养育就像分离性格和情境一样。两者是相互作用的。比如,当米切尔对纽约布朗克斯区低收入家庭的儿童做棉花糖实验时发现,他们的推迟享受能力低于普通水平。他说,”如果在穷人家长大,练习推迟享受的机会肯定较少。没有练习,那么你将永远不知道该如何分散自己的注意力。无从琢磨出最好的拖延策略。“换句话说,人们学习如何使用自己的大脑,正如他们学习使用计算机:通过尝试和失败。



  但米切尔发现了条捷径。他和同事们教给孩子们一个简单的心理技巧———假装桌上的棉花糖是一幅画,一幅装在相框里的画。这样一来,孩子们的自我控制能力大幅提高。那些曾经1分钟也等不了的孩子,现在能够等上15分钟。“我们所做的,只是教给他们大脑使用手册里的一两条。一旦意识到意志力其实就是学习如何控制自己的注意力和思想,就不难学会如何增强它。”



  马克·伯曼是一位瘦高的研究生,谈到自己的工作,充满热情,好像第一次上哲学课的大学新生。伯曼在约翰·乔尼狄斯的实验室工作。乔尼狄斯是密歇根大学的心理学家兼神经学家,负责对参加过比恩幼儿园棉花糖实验的人进行脑部扫描。如今他们都是40多岁的成年人。测验成人的自控力不是件容易的事情。“我们不能让这些人吃棉花糖,”伯曼说,“他们知道实验的目标是考验推迟享受的能力,如果交给他们一个意图明显的目标,他们会竭尽所能去完成。结果,谁也不会去碰棉花糖。”



  这就意味着,乔尼狄斯和他的同事们必须找到一种间接测量意志力的方法。孩子推迟吃棉花糖的能力取决于刻意转移自己注意力的能力,根据这一假设,研究者决定设计一系列任务,检验受测者控制工作记忆内容的能力。所谓工作记忆就是,在任意时刻,有意识思想所能容纳的有限信息。乔尼狄斯说这其实就是自控能力的本质:驾驭注意力的焦点,让我们的决定不被错误的思想干扰。“



  去年夏天,研究者选择了55名受测者,根据他们推迟享用棉花糖的时间长短分为两个组。研究者发给每人一个笔记本电脑,电脑中装满了测试工作记忆的实验。其中两个特别有趣。第一个叫“压抑任务”。电脑任意给出4个单词,两个单词为红色,另外两个为蓝色,受测者被告知,忘记蓝色单词,只记忆红色单词。然后,电脑又给出一串单词,要求受测者判断是否之前要求他们记忆的红色单词。虽然表面上看这个任务似乎和推迟享受无关,测试的是相同的思维原理。有趣的是,科学家发现,擅长推迟享受的人同样擅长“压抑任务”测试。他们很少将蓝色和红色单词混淆。



  第二个实验中,受测者被要求看一连串表情面孔。最初,他们被要求,当看到笑容面孔时按空格键,这个任务很容易,因为微笑的面孔自动启动人的“赞同行为”。几分钟后,受测者被要求当看到皱眉的面孔时按空格键。这次,他们被要求违反本能行动。同样的,那些擅长推迟享受的人被证明更擅长这个测试。当看到微笑面孔时,他们较少错误按下空格键。



  去年夏天,当我第一次和科学家谈论这些测试时,他们明显担心找不到成人受测者的行为差别。直到今年1月,他们才收集到足够的数据,开始分析(毫不惊奇的是,从自控力较低的受测者手中收回笔记本多花了些时间。)很快,测验数据表明,两组之间存在巨大差异。数据图标显示,测试成绩的好坏与受测者当年推迟食用棉花糖的时间有密切关系,当年推迟时间越长,成年后的成绩越好。



  剩下的大问题是,这些行为差异能否通过fMRI扫描检测到。虽然扫描刚刚开始,研究者们听上去信心十足。乔尼狄斯解释说,“这些实验做了许多次,我们大概已经知道该着重看脑的哪个区域,可能找到什么。”他列举了一串和工作记忆有关的脑区域。它们大多位于额叶皮质———眼睛后面的部位———包括背外侧前额叶皮层、前额叶皮质、前扣带、左右额下回。这些部位一直被认为和自控能力有关,同时也是负责工作记忆和注意力的区域。科学家说,这绝非巧合。乔尼狄斯说,“这些强大的本能让我们伸手去抓棉花糖,或者在看到笑脸后按下空格键,打败本能的唯一方法是回避它们,这意味着转移注意力。我们称之为意志力,但其实和意志毫无关系。”华盛顿大学心理学教授庄田佑一曾是米切尔的研究生。他跟踪研究“棉花糖实验对象”30多年,对他们的一切了如指掌。知道他们的学业成绩、社交能力,乃至应对压力和困难的能力。2003年人类基因组计划完成后,许多人试图从遗传学角度寻找性格成因。但要找到和具体性格特征对应的基因相当困难。庄田说,“人是极其复杂的动物。即使最最简单的性格特征也可能由几十种基因导致。”科学家们决定专注于多巴胺路径中的基因。因为这些神经传递素负责调节动机和注意力。但是,即使细微的编码差异也可能影响到自控能力。



  最近,为了了解家庭在个体自控能力中扮演的角色,研究者开始登门拜访当年的棉花糖实验对象。其中包括卡罗琳·威茨。“他们把我的厨房变成了实验室,”卡罗琳告诉我,“他们在里面搭了个小帐篷,弄了些曲奇饼,重复类似棉花糖的实验,测试对象变成了我的女儿。我当时就想,真希望她能够耐心等待。”



  米切尔密切关注笔记本实验和脑部扫描的结果,与此同时,他更关心下一步。他说,“真正的问题是,用这些fMRI扫描结果我们能做什么从前所不能的事情。”米切尔正申请国家卫生研究院经费,打算接下来研究各种精神疾病。比如强迫症,注意力缺陷症,等等。他和同事希望能找到和众多精神疾病有关的神经回路。如果有这样的回路存在,那么帮助4岁孩童拒绝棉花糖诱惑的思维技巧也许能够帮助成年人对付他们的疾病症状。



  米切尔对那些4岁时未能通过棉花糖实验,但在成年后却拥有高自控能力的人尤其感兴趣。“他们最令我好奇,”他说,“他们的生活也因此得到显著改善。”



  米切尔还计划在费城、西雅图和纽约对数百名学童进行研究,看自控能力是否能通过后天习得。虽然,他之前通过教一些心理技巧———比如把棉花糖想像成不能吃的云朵———让孩子成功推迟了吃棉花糖的时间,但这些技巧能否被长期坚持执行还是未知数。换句话说,这些技巧是否仅仅适用于实验室内?当孩子们回家后,在看电视和学习之间面临选择时是否依旧管用?



  宾夕法尼亚大学心理学助教安吉拉·杜克沃斯正在领导类似研究。她曾担任高中数学老师,那是一段令人沮丧的经历。她说,“我逐渐相信,要让一个没有自控能力的十几岁孩子坐下来学习代数是不可能的。”于是,杜克沃斯决定成为心理学家。她的一个重要项目是研究自控能力和学习成绩的关系。她发现,推迟享受能力实验———比如让一个8年级学生选择现在就获得1美元,或者两周后获得2美元———比智商更能准确地预测学生成绩。她的研究证明,“智力确实很重要,但是没有自控能力重要。”



  去年,KIPP创始人大卫·列文找到杜克沃斯和米切尔。KIPP是全美66所公共寄宿学校联合组织。KIPP学校以漫长的课时闻名,早上7点25分到下午5点都安排有课程。KIPP的做法确实能显著提高学生成绩。KIPP的核心信条是,性格决定成功。列文说,“在幼儿园时,教育者喜欢谈论性格,老师对孩子的评价包括”擅长和同学交往“,或者”知道按顺序发言“。可是,当这些性格的重要性开始显露时,我们又避而不谈了,停止去塑造改变它们。我们一边举手投降,一边抱怨。自控能力是KIPP学校强调的基本”性格力量“。费城一所KIPP的学生衬衣上印刷着”不要吃棉花糖“的字样。”我们知道如何教数学,“列文说,”但测量性格力量则困难得多。“于是,他决定求助于杜克沃斯和米切尔,承诺他们可以自由地用学生做实验。
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  过去数月,研究者们在教室里开始了试点实验,试图找到让学生掌握复杂心理学技巧的最简单方法。由于研究针对4至8岁的儿童,所以教学方式主要通过“同类模仿”,比如让幼儿园孩子观看一个孩子通过转移注意力成功拒绝棉花糖的录像。科学家们获得了一些令人欣慰的初步结果。在短短几节课后,学生们应对强烈诱惑的能力有显著提高,但他们无法保证长期效果。杜克沃斯说,“在这种大型教育实验中有太多变数。比如老师忘记放演示录像,等等。正是这些变数让我们失眠。”

 

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  米切尔担心,即使他的教育方案完美无缺,仍然有许多科学家无法控制的因素,比如家庭环境。他知道,教会孩子们心理技巧并不难,真正的挑战是养成习惯,这需要反复练习。米切尔说,“这个时候家长的作用举足轻重。”即使最普通的童年习惯———比如晚餐前不要吃零食,或把零花钱存起来———其实都是潜移默化的心理训练:我们教导自己如何思考,从而战胜我们的欲望。但米切尔不满足于这样不正规的训练。“我们应该把棉花糖给每个幼儿园学童,我们应该告诉他们,‘你看见这颗棉花糖了吗?不一定现在就吃掉它。你可以等待,这样能吃到更多的棉花糖。我来教你如何做。’”
 

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